La Caída
del Sistema Shanks

y el Desarme de las Salitreras


Hacia la década de 1920, surgió un proceso de desmantelamientos de cientos de minas salitreras que operaban con el Sistema Shanks en el desierto chileno, el cual era un sistema de lixiviación del caliche a altas temperaturas para obtener salitre. Fue un procedimiento desarrollado por el británico Santiago Humberstone en la década de 1870.

Dichos desarmes de las inversiones e instalaciones realizadas por empresarios chilenos, yugoslavos, británicos, alemanes, entre otros, fue el efecto ineludible de la crisis económica estructural iniciada en los años previos a la I Guerra Mundial, particularmente por las consecuencias de la guerra de los Balcanes (1912-1913), que redundó en una crisis económica en los productores de cereales, implicando además un elevado precio de los transportes marítimos.

En esas circunstancias, hubo un frustrado intento de controlar la producción de salitre en cuanto a la regulación de las cantidades de producción, instancia que al poco tiempo fracasó, evidenciándose la completa desorganización de la industria. A esta situación hubo que sumar la consolidación de la competencia al salitre chileno a través de otros fertilizantes, entre ellos el sulfato de amonio, la cianamida y el nitrato de cal.

Al mismo tiempo, se manifestaba la aparición de cientos de Plantas fijadoras de nitrógeno en Europa gracias a las aplicaciones experimentales que difundieron los científicos Carl Bosch y Fritz Haber, galardonados con el Premio Nobel en Química en 1918, quienes patentaron el proceso llamado Haber-Bosch, caracterizado por la reacción de nitrógeno e hidrógeno sometido a altas presiones para producir gas amoníaco para abonos artificiales. A su vez, en el desierto del norte de Chile se evidenciaba el agotamiento de los calichales de alta ley; las Plantas elaboradoras manifestaban también las obsolescencias técnicas.

En ese escenario, varias empresas estaban igualmente en crisis por las deudas, además el mercado alemán estaba en fuerte decadencia. Agréguese la declinación de los capitales alemanes en la zona salitrera llamada El Toco, entre ellas la firma de Compañía Salitrera H.B. Sloman i Cía., que por efecto de figurar en las “listas negras” durante la guerra iniciada en 1914, vieron fuertemente afectadas sus actividades por causa de sufrir los bloqueos navieros junto a la obstaculización del acceso a los combustibles. En definitiva, los mineros alemanes desplegados en Chile, sufrieron la ofensiva de los capitales ingleses que imposibilitaron su desarrollo.

Las paralizaciones y los posteriores despoblamientos de las decenas de salitreras del sistema Shanks en la zona de El Toco, solo dejaron una espesa estela de cesantes y una huella material de la ruina y las múltiples acumulaciones de ripios que devinieron en la constitución de los archivos materiales que estructuraron una densa poética de la muerte y la vitalidad de una memoria productiva en el Desierto de Atacama.

Con la crisis de 1930, el desierto fue quedando vacío.

Así, las Oficinas del Cantón del Toco fueron desarmándose y los trabajadores con sus familias erraron por el desierto hasta llegar a Tocopilla, donde muchos se quedaron y otros volvieron a sus tierras en el Norte Chico y otros, volvieron al sur del país.


Iglesia-Rica-Aventura-1952

Rica-Aventura

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